Le climat – Cinquième épisode – L’océan et le climat

Spread the love
  •  
  •  
  •  
  •  
  •  

OUF, le temps avance et notre compréhension du climat également, au travers de cette série d’articles. Cher lecteur, nous allons voir ici le rôle joué par l’océan dans le climat.

Le climat sur la Terre serait, bien sûr, très différent sans les océans. Ces derniers stockent d’énormes quantités de chaleur et en échangent également des quantités importantes avec l’air et la terre. Tout se passe en fait comme si un vaste «tapis roulant» traversait les océans, transportant la chaleur entre les parties les plus chaudes et les plus froides du monde. La quantité de vapeur d’eau présente dans l’atmosphère, quant à elle, dépend à tout moment de l’équilibre global entre l’évaporation et les précipitations sur l’océan. L’océan est aussi une source, un puits ou un réservoir non seulement pour la vapeur d’eau, mais également pour plusieurs autres espèces atmosphériques importantes, comme le dioxyde de carbone (CO2).

Stockage de chaleur et transport

Alors que nous ressentons l’effet du climat principalement à travers l’atmosphère, 71% de la surface de la Terre est recouverte d’eau, dont 6% de glace. Cela représente un énorme réservoir de chaleur et d’humidité disponible pour effectuer des échanges avec l’atmosphère. La grande capacité de chaleur des océans retarde l’effet de toute tendance au réchauffement dans la basse atmosphère : seulement 60% de l’effet de l’activité industrielle depuis 1700 se manifeste dans les augmentations de température de surface enregistrées.

L’atmosphère et les océans sont couplés de manière dynamique. Les deux ont des schémas de circulation qui redistribuent la chaleur des tropiques à des latitudes plus élevées. Bien que l’océan se déplace moins rapidement que l’atmosphère, son stockage d’énergie est beaucoup plus grand. En fait, la partie supérieure des océans (jusqu’à 3m de la surface) a la même capacité calorifique que l’ensemble de l’atmosphère. La capacité de chaleur totale des océans est environ 1 000 fois supérieure à celle de l’atmosphère. La contribution nette de l’océan au flux de chaleur entre l’équateur et les pôles est la même que celle de l’atmosphère, avec l’océan dominant sous les tropiques tandis que l’atmosphère prend le dessus à des latitudes plus élevées.

Leur puissance combinée est d’environ 5 PW (5 x 1015 W), ce qui, à titre indicatif, équivalant à la production de plusieurs millions de centrales nucléaires.

L’océan réduit donc le contraste entre les températures à l’équateur et aux pôles et assure ainsi la stabilité du climat. Si sa circulation était perturbée, des changements majeurs pourraient néanmoins survenir. La haute teneur en sel de l’océan, et le fait qu’elle varie en raison du ruissellement de l’eau douce de la surface terrestre, font que la circulation océanique profonde est conduite par des gradients (différences) de densité dus à la salinité et à la température. L’avancée de calottes polaires au cours des âges de glace pourrait être due à des changements dans la circulation océanique et à un transport réduit de chaleur vers les hautes latitudes.

Cycle hydrologique

L’océan est au cœur du cycle hydrologique et détient environ 97% de l’eau de la Terre à tout moment, environ 10 milliards de kilomètres cubes d’eau. Le transfert d’une partie de cette eau entre l’océan, l’atmosphère et la surface terrestre constitue le plus grand mouvement de matière sur Terre. Outre les précipitations et d’autres aspects du bilan hydrique, la répartition de la vapeur dans l’atmosphère affecte le bilan radiatif de la Terre par la formation de divers types de nuages ​​et de la couverture de glace en surface.

Les variations d’humidité dans l’atmosphère et la formation des nuages ​ proviennent de l’évaporation des océans. Inversement, les flux d’eau douce de surface affectent la salinité et donc la circulation océanique. Cette dernière affecte à son tour le stockage et le transport de la chaleur par l’océan, un facteur majeur dans l’énergétique du système climatique.

Echange de C02 avec les océans

Le dioxyde de carbone est légèrement soluble dans l’eau. Il a donc tendance à s’éliminer de l’atmosphère et à pénétrer dans l’océan par l’action des précipitations et lors des ruptures de vagues sur les côtes. Environ un tiers du dioxyde de carbone rejeté chaque année par les combustibles fossiles (2 giga tonnes de carbone par an) est absorbé par l’océan, offrant une réduction importante de l’effet de serre causé par ce gaz.

On ignore combien de temps l’océan peut continuer à fournir ce service. Il est estimé que l’océan contient actuellement environ 50 fois plus de dioxyde de carbone que l’atmosphère. L’océan pourrait en être saturé et le taux d’absorption ralentirait alors. En fait, sachant que l’océan peut se réchauffer et que la solubilité du C02 dans l’eau diminue lorsque la température augmente, l’océan pourrait devenir une source nette de CO2 et fournir ainsi une rétroaction positive sur les tendances du réchauffement planétaire

Attention, attention donc au CO2 !!!

Une partie du CO2 en solution dans l’océan y est retenue en permanence, et subit finalement une sédimentation à la suite de réactions chimiques et de processus biologiques, formant des récifs coralliens et autres. Par exemple, le phytoplancton qui flotte dans les 200 m d’eau de surface consomme du C02 pendant la photosynthèse. Il le convertit ensuite en molécules plus complexes qui soit finissent comme nourriture pour les grandes espèces soit sombrent dans le lit de l’océan à la fin de la courte durée de vie du plancton (quelques jours).

Le taux auquel l’enlèvement net de CO2 par cette « pompe biologique » peut continuer dépend de la reproduction du phytoplancton, qui peut être très rapide ou presque nul, dépendant de la disponibilité des autres nutriments. Ces nutriments ont tendance à s’épuiser dans les couche superficielle, où l’énergie solaire est disponible et où la majeure partie du phytoplancton vit. Cependant, ces nutriments restent abondants à des profondeurs plus grandes. Ainsi, le phytoplancton (et les grands animaux marins comme les poissons qui s’en nourrissent) a tendance à prospérer à des endroits et à des moments où les remontées d’eau sont rapides dans l’océan.

Grâce aux nombreuses mesures effectuées, les chercheurs ont constaté que le taux d’échange de CO2 entre l’océan et l’atmosphère à la latitude moyenne du Pacifique varie d’une année à l’autre d’un facteur 4. Cette variation est apparemment due aux différences dans la structure de la température et des remontées d’eau dans l’océan ainsi qu’à l’affaiblissement des vents dans le moitié orientale du Pacifique lors des événements ‘El Nino’.

De telles fluctuations ajoutent évidemment à la difficulté d’estimer la budget global du C02 avec précision. Les meilleures estimations actuelles, n’expliquent pas un réchauffement climatique à moins qu’un grand composant non identifié, égal à environ un tiers de l’absorption totale par les océans chaque année, soit inclus artificiellement.

Il est crucial de comprendre cet écart, car la balance actuelle, qui est légèrement du côté de l’élimination du CO2 de l’atmosphère, mais qui est susceptible d’aller dans l’autre sens, en dépend de façon critique. Cet écart est probablement lié à l’incertitude des taux auxquels les processus connus absorbent le CO2 atmosphérique dans les océans, et ce qui arrive après cela.

Couplage dynamique entre l’atmosphère et l’océan

Le phénomène « El Nino » mentionné ci-dessus est maintenant connu pour avoir une importance dans les études climatiques qui va bien au-delà de son rôle de modérateur de la température de l’eau, et donc de réguler l’abondance du phytoplancton, dans le Pacifique oriental.

Plus souvent appelé El Nino-Southern Oscillation (ENSO) de nos jours, c’est l’exemple le mieux étudié de de l’interaction dynamique entre l’atmosphère et l’océan.

La base de cette interaction concerne la manière dont la température de surface de l’océan affecte le taux de chaleur et de transfert d’humidité dans l’atmosphère, produisant des variations des champs de pression qui entraînent les vents. En même temps, le vent proche de la surface a un effet important sur les mouvements des couches supérieures de l’océan et sur leur température, créant une boucle de rétroaction. Ce type de couplage conduit à des oscillations, avec de longues échelles de temps (quelques années pour ENSO) pour ces oscillations ayant lieu sur de grandes échelles spatiales. Il est maintenant reconnu que la compréhension intime de ce comportement est cruciale pour la réalisation de bons modèles de prévision climatiques sur des échelles de temps de plusieurs années à plusieurs décennies.

Transfert radiatif dans l’atmosphère

Dans le système climatique, l’énergie est transférée de deux manières principales : 1) par des mouvements dans l’atmosphère et l’océan, qui transportent l’air et l’eau chauds dans des régions plus froides et inversement, et 2) par transfert radiatif infrarouge, cette fois uniquement dans l’atmosphère, car l’océan est trop opaque pour permettre des transferts importants.

Cher lecteur, une compréhension détaillée du transfert radiatif sera donnée dans un prochain article.

Voila voila, j’en ai fini pour cet article 🙂 J’espère que vous l’avez aimé. Si c’est le cas et que vous ne voulez pas raté les suivants, souscrivez à notre lettre et n’hésitez pas à laisser un commentaire pour me faire partager votre avis, vos accords avec ce qui est écrit, vos objections 🙂

[1] Elementary Climate Physics

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *